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Changpeng Zhao, ou « CZ », est l’un des acteurs les plus importants de la cryptographie.

AFP via Getty Images

Lundi, la Securities and Exchange Commission des États-Unis a accusé l’échange de crypto-monnaie Binance et son fondateur, Changpeng Zhao, d’une série de violations des valeurs mobilières.

Cela a porté un coup au cœur de la cryptographie et l’effet se répercute sur les marchés.

Bitcoin a baissé de plus de 5% dans les échanges de l’après-midi à environ 25 700 $. Actions de

Coinbase mondial

(ticker: COIN), le grand échange de crypto coté en bourse, était en baisse de 12% à environ 57 $.

L’action de la SEC est une décision historique des régulateurs contre l’un des acteurs les plus importants des actifs numériques. Binance est, de loin, le plus grand échange cryptographique au monde, et Zhao, connu dans l’industrie sous le nom de « CZ », est sans doute la personne la plus influente de l’industrie, jouant un rôle clé dans l’effondrement de son rival FTX l’année dernière.

La SEC allègue que, bien que Binance et Zhao aient publiquement affirmé que les clients américains n’étaient pas autorisés à utiliser Binance – le principal lieu de négociation offshore – le groupe aurait tordu les contrôles pour permettre un accès continu aux clients de grande valeur. L’agence allègue également que si Binance.US se positionnait comme une plateforme indépendante basée aux États-Unis, elle était en réalité secrètement contrôlée par Binance et Zhao.

Le président de la SEC, Gary Gensler, a déclaré dans un communiqué: « Par le biais de treize chefs d’accusation, nous alléguons que les entités Zhao et Binance se sont livrées à un vaste réseau de tromperie, de conflits d’intérêts, de manque de divulgation et d’évasion calculée de la loi. »

L’agence affirme également que Binance exerce un contrôle sur les actifs détenus sur sa plate-forme, « leur permettant de mélanger les actifs des clients ou de détourner les actifs des clients à leur guise, y compris vers une entité détenue par Zhao », et que cela a été dissimulé.

Jusqu’en 2021 au moins, selon la plainte, des comptes au nom d’entités Binance, détenues en propriété effective par CZ, envoyaient des milliards de dollars d’actifs de clients sur des comptes bancaires basés aux États-Unis au nom d’une entité appelée Merit Peak. L’utilisation de Merit Peak comme intermédiaire « présentait un risque de contrepartie non divulgué pour les investisseurs », a déclaré la SEC.

Pour les commerçants, ces allégations risquent d’être choquantes. Le mélange présumé de l’argent des clients entre FTX et un fonds spéculatif affilié, Alameda Research, contrôlé par Sam Bankman-Fried, faisait partie intégrante de l’effondrement de cet échange crypto en novembre dernier. Au milieu des turbulences du marché qui ont suivi l’effondrement de FTX, davantage de fonds ont été versés à Binance dans ce qui était considéré comme une fuite vers la qualité.

Binance a déclaré dans un communiqué qu’il était « déçu » des actions de la SEC et qu’il « défendra vigoureusement notre entreprise et l’industrie ». La société a ajouté qu’elle n’était pas d’accord avec les allégations de la SEC selon lesquelles Binance fonctionnait comme une bourse de valeurs non enregistrée ou offrait et vendait illégalement des titres.

Binance a ajouté que tous les actifs « utilisateurs » sur Binance et les plateformes affiliées, y compris Binance.US, « sont sûrs et sécurisés ». La société a déclaré avoir restructuré ses activités pour se conformer aux exigences réglementaires et dépensé 80 millions de dollars en «partenaires de conformité externes» au cours des deux dernières années.

Binance est un pilier de l’économie des actifs numériques, contrôlant en quelques mois près des deux tiers de tous les volumes de trading de crypto, bien qu’il ait récemment perdu une partie de sa part de marché. Une crise chez Binance menace d’annuler les gains remarquables de Bitcoin, en hausse de près des deux tiers cette année.

La nouvelle est également susceptible d’avoir un impact négatif sur

Coinbase
.

Alors que Binance opère à l’étranger depuis des années et a esquivé les demandes des législateurs de s’ouvrir sur ses finances, Coinbase s’est positionné comme la réponse de la crypto à un stock de premier ordre qui respecte les règles. Mais Coinbase a révélé en mars que la SEC lui avait envoyé un soi-disant avis Wells, un avertissement selon lequel l’agence pourrait poursuivre l’échange. Après les développements de lundi chez Binance, les investisseurs auront des inquiétudes accrues.

Écrivez à Jack Denton à jack.denton@barrons.com